甘蔗蟾蜍

外来物种使本土物种发生适应性变化的具体例子并不多,因此最近发表的一份报告深受瞩目。

七十年前,澳洲蔗农从美洲引进甘蔗蟾蜍(Bufo marinus),希望控制几种甘蔗的害虫(例如金龟子),可是不但没有达成目标,反而造成重大的生态冲击。

其实甘蔗蟾蜍叫「巨蟾」才适当,因为成年雌性重达2.5公斤,身长26公分。牠们体内会製造剧毒,集中在长满了疙瘩的背部皮肤与头上的两个毒腺里,而牠们的肌肉、骨头、内脏、卵、蝌蚪也都有毒,招惹或是捕食牠们的动物除非天生异稟,不然就遭殃了。

最近澳洲雪梨大学的科学家研究了甘蔗蟾蜍对蛇类的影响。由于蛇能够吞食的猎物,与头、颚的尺寸有关,而蛇头的大小又与体型成比例,于是科学家推测:体型小的蛇,根本吞不下「巨蟾」,因此甘蔗蟾蜍对小蛇不会有什么影响,体型大的蛇就难说了。

研究团队选了四种蛇研究,一种体型小,不可能吞下「巨蟾」,另一种吞得下,却不怕牠们的毒液,另外两种体型大,吞得下,但是会中毒。研究人员测量博物馆收藏的这四种蛇的标本,发现不受「巨蟾」影响的两种蛇,体型与头∕身比例在过去七十年内没有一致且持续的变化。另外两种蛇,要是猎食「巨蟾」就会中毒,牠们的身子却变得越来越长,可是上下颚张开的幅度却越来越小。换言之,「巨蟾」对这两种蛇产生了天择压力,使牠们朝向无法吞食「巨蟾」的方向演化。

这份研究报告发表在《美国国家科学院学报》(PNAS)。
 

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