哺乳类的生殖瓶颈

二○○四年七月初,欧洲人类生殖与胚胎学学会在柏林举行第二十届年会。 哈佛大学医学院的一个研究团队,报导了一个突破性的发现。

过去,我们都相信,女人的生殖潜力,一出生就决定了,因为她出生的时候,卵巢里的卵子是有数的。 也就是说,女人的卵巢,天生卵子数量有限,而男人不同,精子的数量是无限的,随时制造随时补充,取之不尽用之不竭。

但是哈佛医学院的研究团队在今年年初就发表了一个发现:实验室小鼠的卵巢里,有可以分裂成新的卵子的干细胞。 这篇报告发表后,学界将信将疑,因为哈佛的研究团队只说他们观察到这种干细胞,但是没有将这种干细胞分离出来。

这次在柏林,哈佛的研究人员公开展出他们的发现:

第一、 他们把小鼠卵巢理的卵子干细胞分离出来了;
第二、 他们描述了这种卵子干细胞的基因特征。

换言之,他们发现了卵子干细胞的标志基因。 例如有一个基因,要是把它关闭,小鼠卵巢的滤泡就会减少40%。 还有一种分子,叫做GSA8,可以调控干细胞,要是把它注射到小鼠体内,小鼠卵巢的滤泡会增加一倍。

这个发现的意义是,也许人类妇女的卵巢也由同样的机制控制。 例如妇女的更年期,就是因为卵巢丧失功能,不再有新的滤泡–不再有新的卵子发育,不再分泌各种女性荷尔蒙。

要是发现操控卵子干细胞的方法,就有可能使卵巢继续维持年轻时的活力。

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